外星隕石中首次同時發現水和有機物

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  科學家10日說,他們在兩塊幾乎跟太陽系一樣古老的外星隕石中首次同時發現了水和有機物,這為尋找地外生命帶來了新希望。

  這項研究由英國開放大學行星與太空科學部的陳愷姍博士領導,她之前是美國航天局約翰遜航太中心的研究員,論文發表在新一期美國《科學進展》雜誌上。

  陳愷姍接受記者郵件採訪時介紹,兩塊隕石收集於1998年,分別名為「扎格」和「莫納漢斯」,它們不僅化學組成和礦物含量相似,而且都含有藍寶石顏色的鹽粒。這些鹽粒均含有液態水,十分罕見。

  研究發現,這些鹽粒的年齡超過43億年,與太陽系幾乎同齡。除含水外,它們還含有原始而簡單的有機物,以及一些由簡單有機物合成的物質,包括組成蛋白質的重要生物分子氨基酸。

  陳愷姍介紹,鹽粒中所含的有機物,與兩塊隕石本身所含有機物並不相同,這意味着鹽粒與兩塊隕石分別來自不同的小行星。她說,藍色鹽粒可能來自小行星帶中最大的矮行星谷神星,借助水或冰火山爆發離開谷神星,然後降落在兩塊隕石所屬的小行星上。與地球火山噴發熔岩不同,冰火山噴出的物質是水冰以及其他物質混合而成的冰狀物。

  鹽粒仍含有液態水,說明它們在形成後未經受過高溫。陳愷姍指出,在鹽粒中發現水和有機物並不代表發現生命,但卻說明鹽粒來自一顆充滿水分及有機物的小行星,這對探索生命起源意義重大。

  她說,今次發現給人們提供了一個更深入認識水或冰火山作用的機會,同時也讓人們更了解其他星體上有關生命形成的可能化學過程。