人類「魚祖先」或來自雲南曲靖    孫郁華

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  距今約4.2億年,大量保存完整的遠古魚類化石……中國古生物學家歷經10年大規模的野外採集和研究,提出雲南曲靖可能是人類魚形祖先的起源地。

  來自中國科學院古脊椎動物與古人類研究所、中科院昆明分院、雲南文物考古研究所的專家們,15日在此間為新設立的自然歷史文化研究中心揭牌。該中心設在曲靖師範學院,其周邊正是眾多珍稀魚化石材料的發現地。

  2017年世界傑出女科學家獎獲得者、中國科學院院士張彌曼,時隔30年重回給她帶來巨大學術成就的這一化石發現地,欣然接受了該中心榮譽主任的聘書。「科研院所與當地高校合作是一件很好的事情,學術上更深入的想像離不開化石地保護、學生培養等最基礎的工作。」她說。

  人為甚麼會有魚形祖先?所有的科學證據都指向了海洋。二十世紀八十年代初,張彌曼對楊氏魚、奇異魚等原始肉鰭魚類化石的研究,顛覆了國際上對魚類登陸問題的認識,影響延續至今。

  中國科學院古脊椎動物與古人類研究所副所長鄧濤指出,認定4億多年前人類魚形祖先起源地在曲靖,源自2007年瀟湘脊椎動物群的驚人發現。

  該所研究員朱敏發現並主導了這一長期研究。瀟湘脊椎動物群是一批生活在志留紀(約4.2億年前)的遠古魚類,牠們是「從魚到人」演化過程中更古老的環節。

  在這個時間段裏,魚的膜質下頜出現了。這是人類延續至今最重要的身體構造之一。但兩百年來,沒有人找到過完整的志留紀有頜脊椎動物化石。因此,人類魚形祖先的身影一直模糊不清。

  幸運的是,曲靖麒麟區東坡村不超過5平方公里的區域,竟是目前世界唯一一處發現完整志留紀有頜類化石的地點。

  朱敏說,其他地區的志留紀有頜類化石地點屈指可數,且發現的皆為鱗片、碎骨等十分零散的材料,遠遜於瀟湘動物群精美、完整、栩栩如生的化石。

  2009年,瀟湘動物群中發現了夢幻鬼魚。這是迄今世界上最古老、保存最完整的有頜類化石,第一次呈現了人類魚形祖先可能具有的特徵組合。

  最新的研究表明,從志留紀到泥盆紀中期(約3.8億年前)的漫長時間裏,中國有頜脊椎動物化石的形態比其他地方同期的化石都要原始一些,並且多樣性極高。「這說明當時的曲靖可能是早期脊椎動物的演化中心,並在之後擴散到全球。」朱敏說。